Silenciar genes: ¿es la clave para eliminar la malaria en Guatemala?

Silenciar genes: ¿es la clave para eliminar la malaria en Guatemala?

Por Claudia Alfaro Contreras, investigadora del Centro de Estudios en Biotecnología (CEB)

A comienzos del 2000, se reportaban más de 50,000 casos de malaria anuales en Guatemala. Dado que es una enfermedad febril transmitida por mosquitos, se implementó el uso masivo de insecticidas en el 2006. La acción fue eficiente, reduciendo los números de casos reportados de forma considerable. Sin embargo, no hemos logrado eliminar la enfermedad del país. Hoy en día, no podemos utilizar insecticidas ya que los mosquitos se están volviendo resistentes a ellos. Afortunadamente, existe una alternativa que incluso es amigable con el ambiente: la técnica del macho estéril

¿Qué es la técnica del macho estéril?

Consiste en la liberación en focos de transmisión de mosquitos macho producidos y esterilizados en una fábrica o laboratorio especializado. Los mosquitos macho se aparean con las hembras en el campo y reducen la población natural. Es importante tener en cuenta que los mosquitos macho no pican, por lo que liberarlos no ocasiona ningún daño al ser humano. Por otro lado, las hembras sí se alimentan de sangre y transmiten la enfermedad.  

Debido a esto, el primer paso en la fábrica consiste en su eliminación para liberar solo machos. Sin embargo, aún no hay una forma efectiva y rápida para lograrlo.

Silenciando genes para resolver el problema

Existen genes que controlan el desarrollo sexual que tienen una forma específica para hembras. Si se evita su funcionamiento en el momento en que se necesitan, podría impedirse su desarrollo y eliminarlas de forma sencilla. A este proceso se le conoce como silenciar un gen.

En el Centro de Estudios en Biotecnología (CEB) de la Universidad del Valle de Guatemala (UVG), estamos trabajando en identificar este gen clave y desarrollar el método que nos permita silenciarlo. Además, realizamos pruebas preliminares con mosquitos para analizar la eficiencia en la eliminación de hembras. ¡Esperamos que silenciar ese gen sea la clave para la eliminación de la malaria en el país!

Aplicaciones futuras

Con este método desarrollado, complementaremos la técnica del macho estéril y realizarla a gran escala para combatir la malaria. Luego, liberamos grandes cantidades de machos estériles en zonas clave del país, como lo es Escuintla e Izabal, departamentos que reportan más casos al año. Sin el riesgo de liberar alguna hembra, se podría disminuir la población de mosquitos y con ella la incidencia de malaria en el país hasta eliminarla. De esta forma, la ciencia y el conocimiento siempre se encuentra al servicio de la sociedad.

Prevención de la Malaria en Guatemala

En colaboración con USAID, la Unidad de Entomología Médica y Malaria del CES-UVG apoyó un programa piloto que consistía en distribuir mosquiteros impregnados con insecticida en áreas endémicas de Malaria en el país en los últimos años.

Del año 2000 al año 2015 en Escuintla, Guatemala, se trabajó para determinar el tiempo de remplazo de los mosquiteros y así maximizar su uso útil.

Si estás interesado en el desarrollo del proyecto de silenciar genes para enfrentar la malaria, no dudes en acercarte a la directora del CEB, la Dra. Pamela Pennington, al correo electrónico pamelap@uvg.edu.gt ¡Tus ideas podrían ser muy valiosas!  

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Last modified: 29/05/2020

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